Constant dollars

AISD’s New Budget Tackles Enrollment Increase: School District Nervously Looks at Numbers for Signs of Recovery – News

Ken Zarifis, President of Education Austin (Photo by David Brendan Hall)

the Austin ISD Board of Directors approved a $ 1.78 billion budget for the 2021-2022 school year, including bonuses for most district staff, June 24. This is the second consecutive imbalanced budget for the district, which will withdraw $ 43.6 million from its reserves to cover costs.

The deficit is not a surprise. AISD knew it would enter a fiscal crisis after the pandemic, as enrollments plummeted while spending remained high and COVID-related spending piled up. State funding for Texas school districts is generally tied to attendance numbers, but a pandemic “keep it harmless” policy meant AISD and other hard-hit urban districts were funded at pre-pandemic levels. . This has provided the district with tens of millions of life-saving dollars and helped it avoid layoffs.

AISD teams have worked to win over former students and families by walking and canvassing in neighborhoods in what the district calls Operation Reconnect.

This fall, Texas has finished keeping itself harmless and AISD is nervously watching its entries for any signs of a recovery. The district expects to surpass its 75,000 enrollments for 2020-21 in the coming year, but not to reach the 81,000 students it had before the pandemic; AISD teams have worked to woo former students and families by walking and canvassing in neighborhoods, in what the district calls Reconnect operation.

In the continued irony of Austin’s school funding, the district’s primary source of revenue – collecting local property taxes – is rising due to the same skyrocketing housing costs that are pushing many AISD families into more communities. affordable. The district will make more money even if its tax rate remains constant for now, at $ 1.1027 per $ 100 of assessment, and may decline in the fall pending state approval. However, this is a triple-edged sword: as a (obviously) “wealthy” district, the AISD budget includes $ 709 million in recovery payments going to the state, to be redistributed to the “districts”. poor in goods ”. This is 39 million more than last year.

Of the money remaining in the district, the lion’s share will go to paychecks. A new “consultation” agreement with the Education Austin employee union includes guaranteed bonuses and a potential raise. This round of negotiations was unique, after a year in which teachers have been hailed as superheroes, after most in the district – many at high risk for COVID-19[feminine infection – enseigné sur le campus tout au long de l’année, dans un mouvement qui a inspiré une réaction véhémente du syndicat. (D’autres employés du district, y compris les concierges et les travailleurs des services alimentaires, ont joué un rôle essentiel pour assurer le bien-être des élèves, bien qu’ils aient généralement eu beaucoup moins de battage médiatique; EA représente à la fois les enseignants et le personnel classifié de l’AISD.)

Dans l’ironie continue du financement des écoles d’Austin, la principale source de revenus du district – la perception des impôts fonciers locaux – augmente en raison des mêmes coûts de logement qui montent en flèche qui poussent de nombreuses familles AISD vers des communautés plus abordables.

Le mandat de retour au campus a été cité par des dizaines d’enseignants qui ont appelé à la réunion du conseil pour demander une augmentation de salaire. “Nous avons travaillé extrêmement dur l’année dernière et avons même risqué notre santé et celle de notre famille pour aider nos élèves”, a-t-il ajouté. Jorge González, a déclaré un enseignant de l’école élémentaire Winn, notant l’augmentation rapide des coûts de logement et des salaires moins que compétitifs dans le district. “J’ai besoin d’une augmentation pour m’aider à vivre à Austin.”

Cependant, au lieu de garantir une augmentation de salaire cette année, l’AISD offrira une prime de rétention de 1 000 $ aux employés éligibles aux avantages sociaux en août et une augmentation potentielle de 2 % pour tout le personnel en octobre – mais seulement si 77 351 étudiants s’inscrivent cet automne, une note qui surpasse les projections les plus ambitieuses du début de l’année. Le district souligne cette éventualité car il exhorte les enseignants à se porter volontaires pour l’opération Reconnect : leur rémunération dépendra de l’augmentation des inscriptions. Président de l’EA Ken Zarifis dit au la chronique que la contingence inhabituelle a été conçue pour protéger les enseignants contre les mises à pied potentielles si les efforts d’inscription échouent. Au cours de la première année à la présidence de Zarifis en 2011, l’AISD a vu des licenciements massifs, une expérience « cauchemardesque » qui, selon lui, a forgé son approche. Maintenant, Zarifis craint que si une augmentation ambitieuse bloquait de l’argent et que le district n’atteigne pas son objectif d’inscriptions, des emplois pourraient être en danger.

“Je vais accepter les critiques de ne pas avoir obtenu un pourcentage suffisamment important d’augmentation de salaire, au lieu de devoir jamais faire face à 1 000 personnes licenciées dans ce district [again]. This experience devastated people, ”Zarifis said. “We might barely be able to make ends meet right now, but without work you can’t make ends meet. And as the leader of Education Austin, I cannot support anything that would lead us down this path. Under the agreement, AISD will also increase its minimum wage (to $ 13.50 per hour), bilingual librarian allowances and starting salary for teachers. The union and district plan to form a joint compensation committee to more directly address teacher compensation issues in the coming years.

While money is tight right now, more are on the way; the approved budget does not include the $ 155 million the district receives in American Rescue Plan Act funds, or the millions more of federal COVID-19 relief approved in 2020 – then sat for months by the Texas Education Agency – which will finally arrive at AISD in September. Thousands of Austinians responded to the district’s survey to express their preferences for how this money could be used over the next three years, a contribution staff are now using to prepare a spending plan. The community’s number one priority? Support for teachers.

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